¿Cómo saber si son gemelos o mellizos? Tipos de embarazo múltiple (I). La cigosidad.

A modo de introducción para nuestro monográfico acerca de los riesgos del embarazo múltiple, es importante conocer el tipo de embarazo que tenemos en cuanto a la cigosidad y la disposición de las placentas, ya que de las características propias del embarazo dependerán las complicaciones asociadas al mismo, y algunos tipos de embarazo conllevan mayores riesgos.

Por ello, es importante que nos familiaricemos con determinados términos médicos que encontraremos escritos una y otra vez en los informes que nos entregará el ginecólogo.

La cigosidad

El término cigosidad hace referencia a las características del cigoto, esto es, la célula resultante de la unión entre el óvulo y los espermatozoides una vez que se ha producido la fecundación. La cigosidad tiene relevancia a la hora de determinar la identidad genética de nuestros múltiples para saber si son gemelos o mellizos.

Desde el punto de vista de la cigosidad, el embarazo gemelar puede ser:

  • Monocigótico o univitelino; Un espermatozoide fecunda a un solo óvulo que posteriormente se divide dando lugar a dos o más fetos. Es el caso de los gemelos idénticos.
  • Dicigótico o bivitelino: Dos espermatozoide fecundan dos óvulos distintos dando lugar a mellizos.
  • Los gemelos de cuerpos polares o gemelos semi idénticos constituyen un caso excepcional y nadie sabe realmente como se producen. Los científicos creen que se trata de un óvulo que se divide antes de la fecundación.

La imagen siguiente muestra de forma gráfica el procedimiento de división del óvulo tras la fecundación según se trate de gemelos monocigóticos (izquierda), mellizos dicigóticos (centro) o gemelos de cuerpos polares (derecha).

division ovulo gemelos monocigoticos mellizos dicigoticos gemelos de cuerpos polares

Fuente: “Gemelos, trillizos y más”. Autora: Pamela Fierro. Ed. Medici

Los expertos no saben a ciencia cierta por qué se divide el óvulo. Algunos expertos apuntan a la edad del óvulo, mientras que otros creen que el causante es una encima presente en el espermatozoide.

Trillizos y otros múltiples

En el caso de los trillizos, cuatrillizos u otros múltiples de orden superior el mecanismo es el mismo:

  • Generalmente, el embarazo de trillizos suele ser consecuencia de la fecundación de tres óvulos distintos fecundados por un espermatozoide distinto, denominándose en este caso trillizos tricigóticos. Serían entonces tres hermanos mellizos.
  • También puede ocurrir que se fecunden dos óvulos distintos , y uno de éstos se divida posteriormente. En este caso se trataría de trillizos dicigóticos, es decir que tendríamos una pareja de gemelos idénticos (monocigóticos) y un mellizo.
  • También es posible que un mismo óvulo se divida tres veces, dando lugar a trillizos idénticos, denominándose entonces trillizos monocigóticos. Este es un fenómeno poco habitual, se calcula que se produce en torno al 2% de los casos.

En el caso de los cuatrillizos, podemos encontrar las variaciones siguientes:

  • Cuatrillizos cuatricigóticos, cuando cuatro óvulos distintos son fecundados por cuatro espermatozoides distintos, dando lugar a cuatro hermanos mellizos.
  • Dos gemelos monocigóticos y dos mellizos dicigóticos.
  • Trillizos monocigóticos (idénticos) y un mellizo dicigótico.
  • Cuatrillizos monocigóticos, esto es, cuatrillizos idénticos.

Se ha documentado un caso único de quintillizas monocigóticas, las hermanas Dionne, nacidas en Canadá en 1934 fruto de un embarazo que inicialmente fue de sextillizos.

quintillizas idénticas dionne.jpg

Las hermanas Dionne en su quinto cumpleaños

¿Por qué es importante conocer la cigosidad?

En el caso de los embarazos monocigóticos, los hermanos comparten los rasgos genéticos tal y como se explica en el post relativo a las diferencias entre los gemelos y mellizos. Pero además de la determinación de la identidad genética de los hermanos, puede llegar a tener trascendencia médica a la hora de determinar los riesgos específicos que conlleva el embarazo o para curar determinadas enfermedades. Por ejemplo, puede ser importante para determinar la compatibilidad genética entre los hermanos si uno de ellos necesitase un transplante de órganos. Además, en el caso de gemelos monocigóticos, si uno de ellos sufre una enfermedad, el riesgo de que el otro la sufra también es mucho mayor.

No siempre es fácil determinar la cigosidad a simple vista. Si los hermanos son de distinto sexo está claro que se trata de mellizos (dicigóticos). Pero si ambos son del mismo sexo puede ocurrir que haya mellizos que se parezcan mucho físicamente pareciendo gemelos idénticos o gemelos que se parezcan poco y aparentemente parezcan mellizos.

 Cómo veremos en el próximo post, el aspecto exterior del embarazo en cuanto al tipo de placentas resultará determinante en algunos casos (por ejemplo, si comparten la placenta siempre serán gemelos monocigóticos) pero en otros casos tampoco será posible determinarlo a simple vista.

Así pues, en determinados casos la única forma de establecer de forma definitiva la cigosidad pasará por la realización de una prueba genética para determinar el perfil de ADN de los hermanos. Hoy en día es posible realizar un test genético en nuestra propia casa por un precio de unos 400€, tomando una muestra de saliva y de las células de la parte interna de la mejilla de cada uno de los múltiples y enviando dichas muestras al laboratorio.

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Los gemelos semi idénticos o gemelos de cuerpos polares

Ya hemos hablado en este blog de las diferencias entre gemelos y mellizos. Sin embargo, hoy vamos a hablar de una tercera categoría recientemente descubierta y que aún sigue constituyendo todo un misterio para la ciencia; los gemelos semi idénticos o semigemelos. Se trata de gemelos que no se parecen tanto como los gemelos monocigóticos, pero se parecen mucho más que los gemelos dicigóticos (mellizos), y comparten el 75% de su herencia genética.

El descubrimiento tuvo lugar por casualidad en Francia en el año 2007, cuando se diagnóstico hermafroditismo a una niña que tenía un hermano mellizo. A raíz del diagnóstico, se realizaron una serie de pruebas genéticas y metabólicas, descubriendo que los mellizos compartían el 100% de la información genética de la madre, pero sólo el 50% de la información genética del padre. Esto significa que en el proceso de fecundación estuvieron involucrados dos espermatozoides distintos y un solo óvulo.

Estos gemelos fueron concebidos por medios naturales y los expertos barajan dos teorías distintas acerca de cómo se produjo el proceso de fecundación. Una primera teoría sostiene que el óvulo fue fecundado por dos espermatozoides al mismo tiempo (fenómeno conocido como doble fecundación), y a continuación se dividió. Una segunda teoría apunta a que el óvulo se dividiese en dos durante su camino hacia el útero, convirtiéndose en dos células iguales que fueron fecundadas por dos espermatozoides distintos. Esta es la teoría del cuerpo polar.

Un cuerpo polar es una pequeña célula que se encuentra en el interior del óvulo, y que se escinde durante el proceso de maduración del óvulo para degenerar y morir después de la fecundación.

Así, en el momento de la ovulación, el primer cuerpo polar y algunas células de soporte son expulsadas por el ovario al entrar en el útero. Si se produce la fecundación se produce una segunda división, generándose dos células de tamaño desigual: la mayor formará el óvulo, mientras que la pequeña constituye el segundo cuerpo polar, el cual a su vez puede experimentar  otra división produciendo dos cuerpos polares secundarios.

Este tipo de fecundaciones se producen de forma excepcional en un 1% de los casos, pero por lo general el embrión resultante no suele ser viable.

Proceso de maduración del óvulo

Este gráfico, que he obtenido de la Wikipedia, sintetiza de forma gráfica el proceso de crecimiento, maduracion, transformacion y liberacion del óvulo (ovogénesis).

¿Gemelos o mellizos? Diferencias

No sabría decir cuantos millones de veces me han preguntado si mis peques son gemelos o mellizos. De hecho, cuando hablo con mis amigos algunos me preguntan qué tal están los mellizos, mientras que otros insisten en preguntarme por mis gemelos. Si te acaban de confirmar que estás esperando dos bebés, seguro que estás interesada en conocer la diferencia.

Aunque la terminología médica habla indistintamente de embarazo gemelar, y eso es lo que pondrá en todos tus informes médicos, los gemelos y los mellizos no son lo mismo. Es más, es una información muy importante a la hora de determinar los posibles riesgos del embarazo, ya que la gestación de gemelos puede dar lugar a un número mayor de complicaciones, como el síndrome de transfusión feto fetal (STFF), por ejemplo.

Los gemelos -también llamados gemelos idénticos, monocigóticos o univitelinos- tienen el origen en un mismo óvulo y un mismo espermatozoide que se divide después de la fecundación, dando lugar a una gestación de dos fetos. Es por ello que comparten su carga genética, son comportamiento del óvulo en caso de gemelos y mellizosdel mismo sexo, y también comparten la circulación sanguínea por lo que siempre serán del mismo grupo sanguíneo.

En cambio los mellizos, -también llamados gemelos fraternos, bivitelinos o dicigóticos-, son el resultado de la fecundación de dos óvulos distintos, por dos espermatozoides distintos. Para ello es necesario que la mujer haya ovulado dos veces en el mismo ciclo (hiperovulación), y los óvulos pueden proceder del mismo ovario o uno de cada uno. Los fetos tendrán dos placentas (embarazo bicorial) y dos bolsas separadas (embarazo biamniótico), sólo compartirán la mitad del material genético, y la circulación sanguínea no será la misma. Mi ginecóloga lo definía como dos embarazos distintos que tienen lugar simultáneamente en el mismo espacio y tiempo.

Además, los mellizos pueden ser de diferente sexo (como los míos) y pueden parecerse mucho, poco o nada. Vamos que son como dos hermanos normales, sólo que han nacido el mismo día. Incluso podemos encontrar casos en los que tengan padres distintos, o que los mellizos no sean de la misma raza a pesar de tener los mismos padres, como le pasó a Kerry Richardson, una mulata británica de origen nigeriano. Caprichos de la genética que pueden ocasionar un problema de pareja bastante serio…

A nivel estadístico, el 75% de los embarazos de dos fetos es un embarazo de mellizos, mientras que sólo 25% es un embarazo de gemelos idénticos.

Espero haberos aclarado las dudas, en todo caso, si queréis más información podéis consultar este artículo de la AEPAP (Asociación Española de Pediatría de Atención Primaria).

[Por cierto, el gráfico lo he sacado del “Manual básico de los gemelos”. Autoras: Lenny Duijvelaar y Anjo Geluk. Ed. Medici.]

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